中資收購Imagination彌補GPU短板提升中國集成電路設計水平

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日前,Imagination Technologies正式宣布,同意有中資背景的Canyon Bridge提出的收購要約。Canyon Bridge將以5.5億英鎊收購Imagination Technologies。在被蘋果拋棄之後,Imagination Technologies終於找到了扭轉困局的出路。而將MIPS剝離Imagination Technologies,恐怕是為了減少美國政府出手干涉的可能性,避免重複中資收購德國愛思強的覆轍。

英國金融時報報導

蘋果的拋棄只是加速了Imagination Technologies的衰落

雖然有媒體將Imagination Technologies不得不賣身歸咎於蘋果的拋棄。但實際上,Imagination Technologies走下坡路是大勢所趨,蘋果在數月前宣布將在2年內放棄Imagination Technologies的GPU只不過加速了Imagination Technologies的衰落。

Imagination Technologies在桌面顯卡上敗北之後轉戰移動GPU,並一度占據移動GPU IP授權市場的一半左右市場份額,Intel、蘋果、聯發科、三星、展訊等公司都先後使用過PowerVR GPU。而在同時期,桌面GPU上實力強勁的英偉達只有2.5%的市場份額。

在GPU業務開展的如火如荼之後,Imagination Technologies公司雄心勃勃,開始擴張業務,不僅在2013年以1億美元收購了MIPS公司,使Imagination Technologies成為既掌握PowerVR GPU,又掌握MIPS CPU的公司。加上Imagination Technologies收購了一些歐美中小規模公司,其員工人數也迅速膨脹到1400餘人。

既掌握CPU又掌握GPU,聽著是不是很熟悉?像Intel、ARM這樣的晶片巨頭,都同時掌握著CPU和GPU的技術。即便是國內龍芯這樣僅僅400人的公司,也在做自己的GPU和晶片組。畢竟對於真正有理想的IC設計巨頭而言,掌握CPU、GPU和晶片組(僅指桌面場景)的相關技術是至關重要的一步。

然而在WIntel體系和AA體系大勢已成的背景下,Imagination Technologies作為一家規模不大的商業公司,僅僅靠自身的力量不可能把MIPS發揚光大,MIPS CPU在Imagination Technologies手中發展非常有限,以至於在性能上被國內龍芯設計的CPU反超。

在MIPS CPU的業務打不開的同時,Imagination Technologies的主業GPU也遭遇困境。在ARM擁有Mali GPU之後,ARM為了拓展Mali GPU的市場份額,採取了類似高通「買基帶送SoC」的商業策略——只要購買ARM的CPU核授權,那麼再購買GPU核授權可以獲得一定的折扣,這種模式也被戲稱為「買CPU,送GPU」。

在早些年,ARM的Mali GPU雖然在絕對性能上不如Imagination Technologies的PowerVR GPU,但勝在便宜,而且對於大多數應用場景來說,性能也是夠用的。這就使越來越多的手機晶片設計公司選擇了ARM的Mali。畢竟追求極致性能的用戶只是極少數。何況PowerVR GPU雖然有較強的性能和較好的性能功耗比,但卻要付出晶片面積相對大一些的代價,這樣一來,就增加了晶片的成本。

這使Imagination Technologies的GPU業務每況愈下,在主要手機晶片廠商中,只有蘋果一直購買PowerVR GPU,其他廠商諸如華為、展訊、三星等不是全部採用Mali GPU,就是只在少數晶片上搭載PowerVR GPU。也正是這種轉變,蘋果公司的專利授權費用才能達到Imagination Technologies年營業收入的一半。

Imagination Technologies公司走下坡路的根本原因在於擴張不當+主營業務收到衝擊,蘋果公司在其中僅僅是扮演了「催化劑」的角色。其實,在蘋果宣布2年內停用Imagination Technologies公司的GPU之前,Imagination Technologies就遭遇了經營困難。在2016年,Imagination Technologies公司遭遇了歷史上最大的虧損,不得不裁員200人,削減人力成本來填平虧損6150萬英鎊的大坑。

2015年的時候,Imagination的PowerVR系列依然極有競爭力(圖:手機GPU和CPU)

蘋果挖空並不客觀 中資也非接盤俠

有媒體以至少已經有25位原Imagination Technologies公司的研發人員跳槽去了蘋果的事件,稱「Imagination的人才已經趨於被挖空」的說法並不嚴謹。畢竟Imagination Technologies作為一家擁有上千名員工的公司,損失幾十名技術人才雖然會對其造成影響,還不至於到被挖空的地步。

蘋果在其發布會上宣布A11採用了蘋果自己研發的GPU,國內諸多媒體對此予以不加證實的爭相報導,一些網絡媒體對蘋果自研GPU的驚嘆讚美更是溢於言表。但其實,這是有較大水分的。國外網友根據流出來的代碼發現,所謂蘋果自己研發的GPU,其實是以Imagination Technologies的GPU稍做修改的產品。

正如一位從事自主基礎軟硬體研發的程式設計師介紹:「雖然自主CPU性能一般,配套的作業系統也存在這樣或那樣的BUG,但發現問題、解決問題是事物發展的正常狀態。如果一款自主CPU在短時間就冒出來,性能牛逼且非常穩定可靠,軟體生態齊全兼容性好,那麼大家就應該對這款自主CPU的自主性飽以懷疑的眼光去審視」。

類似的邏輯可以套用到蘋果A11處理器的GPU上。畢竟高性能GPU的技術門檻並不低,晶片巨頭Intel在上世紀90年代就開始做GPU,但其GPU性能也是在Intel入股Imagination Technologies之後才得以快速提升。如果從零開始,那麼拿出的一款GPU將會是性能有限,而且兼容性也比較一般的產品,比如國內景嘉微電子的GPU。

而根據網絡上曝光的跑分數據,蘋果一出手就是高性能GPU,而且能獲得與PowerVR GPU同檔次的兼容性,那麼就極有可能是站在巨人的肩膀上。正如國內兆芯的GPU站在S3 Graphics的肩膀上,以S3 Graphics的技術做底子開發機頂盒使用的GPU。

必須說明的是,這種修改是具有持續發展可能性的,幾年之後蘋果很有可能以Imagination Technologies技術為基礎,開發出自己的GPU。

在媒體報導中稱:「公司股價一夜之間下跌超7成。在此存亡之際、危難之秋,中國的私人資本Canyon Bridge出手5.5億英鎊(約49億元人民幣)收購了Imagination Technologies。根據周五最新的股價計算,此次收購的溢價約為42%」。

這種表述很容易使網友誤認為中國又一次成為無畏接盤俠,當了冤大頭。其實就從商業上講,這筆交易也是比較划算的。在蘋果宣布在2年內停用Imagination Technologies公司的GPU之後,Imagination Technologies的股價暴跌69%,一度不足2.5億英鎊。但Imagination Technologies公司的市值最高時候曾經達到10多億英鎊,以5.5億英鎊收購Imagination Technologies並不算虧本。

Imagination股價,在被蘋果「拋棄」之後被「腰斬」(圖:CNBC)

而且Imagination Technologies的GPU技術還是非常不錯的,Imagination Technologies的PowerVR GPU的性能是有目共睹的。不僅蘋果始終使用PowerVR GPU,聯發科、展訊一般也在定位相對中高端的手機晶片上搭載PowerVR GPU,比如展訊的SC9861G-IA,聯發科的X30。而在定位相對中低端的手機晶片上搭載Mali GPU,比如展訊SC9832和聯發科MT6755。Imagination Technologies在移動GPU市場中失利更多是因為商業因素,而非技術因素。

結語

傳聞中有中資背景的私募基金Canyon Bridge收購Imagination Technologies的最大意義,就是使中國具有了獲得Imagination Technologies GPU技術的可能性。使國內企業可以和蘋果一樣,站在Imagination Technologies的肩膀上發展自己的GPU,而且這種發展比蘋果更加名正言順。這對於國內PC和手機行業而言都頗具意義。

Imagination Technologies作為老牌GPU設計公司,其技術團隊的研發能力是國內團隊所不具備的,其所擁有的專利能夠有效遏制未來專利流氓提起訴訟。將MIPS CPU分割出售,主要是為了Imagination Technologies避免收購案被美國否決,畢竟MIPS雖然每況愈下,但依舊具備構建MIPS+Liunx與X86+window分庭抗禮的可能性,對於高舉貿易保護主義的川普政府而言,在當今這個時刻,中資還是很難成功收購MIPS的。


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